«Les subventions agricoles de l’Union européenne financent la corruption et le népotisme des oligarques d’Europe centrale»

Sous le communisme, les paysans travaillaient dans les champs qui s’étendent sur des kilomètres autour de cette ville à l’ouest de Budapest, récoltant blé et maïs pour un gouvernement qui leur avait volé leurs terres.

Aujourd’hui, leurs enfants travaillent dur pour de nouveaux seigneurs, un groupe d’oligarques et de mécènes politiques qui ont annexé la terre par des accords opaques avec le gouvernement hongrois. Ils ont créé un système féodal moderne, donnant du travail et de l’aide à ceux qui se conforment, et punissant les mutins.

Il s’avère que ces barons de la terre sont financés et encouragés par l’Union européenne.

Chaque année, les 28 pays du bloc versent 65 milliards de dollars en subventions agricoles destinées à soutenir les agriculteurs du continent et à maintenir les communautés rurales en vie. Mais en Hongrie et dans une grande partie de l’Europe centrale et orientale, l’essentiel revient à un petit nombre de personnes connectées et puissantes. Le premier ministre de la République tchèque a perçu des dizaines de millions de dollars en subventions l’année dernière. Des subventions ont garanti des accaparements de terres de type mafieux en Slovaquie et en Bulgarie.

Le programme agricole de l’Europe, un système qui a joué un rôle déterminant dans la formation de l’Union européenne, est maintenant exploité par les mêmes forces antidémocratiques qui menacent le bloc de l’intérieur. En effet, les gouvernements d’Europe centrale et orientale, dont plusieurs sont dirigés par des populistes, jouissent d’une grande latitude dans la manière dont les subventions, financées par les contribuables de toute l’Europe, sont distribuées, alors même que le système tout entier est enveloppé dans le secret.

Une enquête du New York Times, menée dans neuf pays pendant une grande partie de l’année 2019, a mis au jour un système de subventions délibérément opaque, qui compromet gravement les objectifs environnementaux de l’Union européenne et qui est faussé par la corruption et les transactions volontaires.

Les rouages de l’Europe à Bruxelles permettent cette corruption brutale parce qu’y faire face signifierait changer un programme qui aide à maintenir une union précaire. Les dirigeants européens ne sont pas d’accord sur beaucoup de choses, mais ils comptent tous sur des subventions généreuses et une grande discrétion pour les dépenser. Lutter contre ce système pour mettre un frein aux abus dans les nouveaux Etats membres perturberait les fortunes politiques et économiques à travers le continent.

C’est pourquoi, le Farm Bill devant être renouvelé cette année, l’accent n’est pas mis à Bruxelles sur l’éradication de la corruption ou le renforcement des contrôles. Au lieu de cela, les législateurs s’efforcent de donner aux dirigeants nationaux davantage d’autorité sur la manière dont ils dépensent l’argent – malgré les objections des auditeurs internes.

Le programme est le poste le plus important du budget central de l’Union européenne, représentant 40 % des dépenses. C’est l’un des plus importants programmes de subventions au monde.

Pourtant, certains législateurs bruxellois qui écrivent et votent sur la politique agricole admettent qu’ils n’ont souvent aucune idée de la destination de l’argent.

L’un des endroits où il se rend est ici, dans le comté de Fejer, où se trouve le premier ministre populiste hongrois, Viktor Orban. Icône de l’extrême droite européenne et critique sévère de Bruxelles et des élites européennes, M. Orban est heureux d’accepter l’argent de l’Union européenne. L’enquête du Times a révélé qu’il utilise les subventions européennes comme un système de parrainage qui enrichit ses amis et sa famille, protège ses intérêts politiques et punit ses rivaux.

Le gouvernement de M. Orban a vendu aux enchères des milliers d’acres de terres domaniales aux membres de sa famille et à ses proches collaborateurs, dont un ami d’enfance qui est devenu l’un des hommes les plus riches du pays, selon l’enquête du Times. Ceux qui contrôlent la terre, à leur tour, ont droit à des millions de subventions de l’Union européenne.

« C’est un système absolument corrompu « , a déclaré Jozsef Angyan, qui a déjà été sous-secrétaire au développement rural de M. Orban.

Le patronage effronté du comté de Fejer n’était pas censé se produire. Depuis les débuts de l’Union européenne, la politique agricole a pris une importance démesurée en tant que système immuable de bien-être public. Aux États-Unis, la sécurité sociale ou le régime d’assurance-maladie sont peut-être les équivalents les plus proches, mais ni l’un ni l’autre n’est une disposition sacro-sainte inscrite dans les documents fondateurs du pays.

L’Union européenne dépense trois fois plus que les États-Unis en subventions agricoles chaque année, mais à mesure que le système s’est développé, la responsabilité n’a pas suivi. Les gouvernements nationaux publient certaines informations sur les bénéficiaires, mais les plus grands bénéficiaires se cachent derrière des structures de propriété complexes. Et bien que les agriculteurs soient payés, en partie, en fonction de leur superficie, les données sur la propriété sont tenues secrètes, ce qui rend plus difficile le suivi des saisies de terres et de la corruption. L’Union européenne dispose d’une base de données centrale mais, invoquant la difficulté de télécharger les informations demandées, a refusé d’en fournir une copie au Times.

En réponse, le Times a compilé sa propre base de données qui, bien qu’incomplète, complétait l’information accessible au public sur les paiements de subventions. Il s’agissait notamment des dossiers des entreprises et du gouvernement, des données sur les ventes et les baux fonciers, ainsi que des documents divulgués et des dossiers fonciers non publics reçus de dénonciateurs et de chercheurs.

Prime Minister Viktor Orban of Hungary arriving at the European Union headquarters in Brussels in October.

Le Times a confirmé des transactions foncières qui ont profité à un groupe choisi d’initiés politiques, visité des fermes dans plusieurs pays et utilisé les dossiers gouvernementaux pour déterminer les paiements de subventions reçus par certains des plus grands de ces bénéficiaires. L’enquête du Times s’est également appuyée sur le travail accompli par des journalistes hongrois et d’autres personnes qui ont enquêté sur des abus de terres malgré la répression du gouvernement de M. Orban par les médias.
Ce que nous avons trouvé
Comment les oligarques, les mafieux et les populistes s’enrichissent grâce à l’Union européenne

Les subventions agricoles ont contribué à former la base de l’Union européenne moderne. Aujourd’hui, ils contribuent à soutenir une sorte de féodalisme moderne dans lequel les petits agriculteurs sont redevables aux barons de la terre politiquement liés. L’Union européenne fournit 65 milliards de dollars aux agriculteurs chaque année. C’est le poste le plus important du budget de l’UE et l’un des plus importants programmes de subventions au monde. L’élément central du programme est que les gens sont payés en fonction de la superficie des terres qu’ils cultivent. Ce système est censé aider les agriculteurs qui travaillent dur et stabiliser l’approvisionnement alimentaire de l’Europe. Mais dans les pays de l’ancien bloc soviétique, où le gouvernement possédait beaucoup de terres agricoles, des dirigeants comme le premier ministre hongrois, Viktor Orban, ont vendu aux enchères des terres à des alliés politiques et des membres de sa famille. Et les subventions suivent la terre. Une société formée par le premier ministre tchèque, Andrej Babis, a perçu au moins 42 millions de dollars en subventions l’an dernier.

Même si l’Union européenne considère le programme de subventions comme un filet de sécurité essentiel pour les agriculteurs qui travaillent dur, des études ont montré à maintes reprises que 80 p. 100 de l’argent va aux 20 p. 100 des bénéficiaires les plus importants. Et certains de ceux qui sont au sommet ont utilisé cet argent pour accumuler du pouvoir politique.

Prime Minister Andrej Babis of the Czech Republic is his country’s most prominent recipient of European farm subsidies.

En République tchèque, le bénéficiaire de subventions le plus en vue est Andrej Babis, le milliardaire agronome qui est également Premier ministre. Selon l’analyse du Times, ses entreprises en République tchèque ont perçu au moins 42 millions de dollars en subventions agricoles l’an dernier. M. Babis, qui a nié tout acte répréhensible, fait l’objet de deux vérifications des conflits d’intérêts cette année. Ces dernières années, le gouvernement tchèque a mis en place des règles qui permettent aux grandes entreprises – la plus importante étant la sienne – de recevoir plus facilement des subventions.

« L’Union européenne paie tellement d’argent à un oligarque qui est aussi un politicien « , a déclaré Lukas Wagenknecht, un sénateur et économiste tchèque qui a travaillé pour M. Babis. « Et quel est le résultat ? Vous avez le politicien le plus puissant de la République tchèque, et il est entièrement soutenu par l’Union européenne. »

En Bulgarie, les subventions sont devenues le bien-être de l’élite agricole. L’Académie bulgare des sciences a constaté que 75 pour cent du principal type de subvention agricole européenne dans le pays finit entre les mains d’environ 100 entités. Ce printemps, les autorités ont mené des raids dans tout le pays qui ont mis au jour les liens corrompus entre les fonctionnaires du gouvernement et les hommes d’affaires agricoles. L’un des plus grands producteurs de farine du pays a été accusé de fraude en rapport avec les subventions et attend d’être jugé.

En Slovaquie, le procureur a reconnu l’existence d’une « mafia agricole ». De petits agriculteurs ont déclaré avoir été battus et extorqués pour des terres qui ont de la valeur en raison des subventions qu’ils reçoivent. Un journaliste, Jan Kuciak, a été assassiné l’année dernière alors qu’il enquêtait sur des truands italiens qui avaient infiltré l’industrie agricole, bénéficié de subventions et noué des relations avec de puissants politiciens.

A vigil for the Slovak journalist Jan Kuciak and his fiancée, Martina Kusnirova, last year.

Malgré cela, les réformes proposées sont souvent diluées ou écartées à Bruxelles et dans de nombreuses autres capitales européennes.

Les fonctionnaires de l’Union européenne ont rejeté un rapport de 2015 qui recommandait de resserrer les règles en matière de subventions agricoles afin de prévenir l’accaparement des terres en Europe centrale et orientale. Le Parlement européen a rejeté un projet de loi qui aurait interdit aux hommes politiques de bénéficier des subventions qu’ils gèrent. Et les hauts fonctionnaires ont balayé les suggestions de fraude.

« Nous avons un système presque étanche », a déclaré Rudolf Mögele, l’un des principaux responsables agricoles européens, dans une interview accordée au début de l’année.

Il n’est pas dit que, si les audits peuvent détecter les cas de fraude pure et simple, il est beaucoup plus difficile d’éradiquer les opérations frauduleuses et de légaliser la corruption. L’Union européenne s’immisce rarement dans les affaires nationales et fait preuve de déférence à l’égard des dirigeants élus.

Peu de dirigeants ont tenté une exploitation aussi généralisée et aussi effrontée du système de subventions que M. Orban en Hongrie. Lors des rassemblements, il déploie un faux récit selon lequel Bruxelles veut supprimer l’aide agricole et l’utiliser pour faire venir des migrants, et que lui seul peut l’arrêter.

Les agriculteurs qui critiquent le gouvernement ou le système de favoritisme disent qu’on leur a refusé des subventions ou qu’ils ont fait l’objet de vérifications surprises et d’inspections environnementales inhabituelles, ce qui équivaut à une campagne d’intimidation sophistiquée qui rappelle l’ère communiste.

An old Trabant at the farm of Istvan Teichel in Lepseny, Hungary.

« Ce n’est pas comme quand une voiture vient vous chercher la nuit et vous emmène « , dit Istvan Teichel, qui exploite une petite parcelle dans le comté natal de M. Orban. « C’est plus profond. »

M. Angyan, l’ancien sous-secrétaire au développement rural, est l’un de ceux qui ont pris la parole. Économiste rural aux cheveux blonds et grisonnants et au sourire espiègle, M. Angyan est devenu un croisadeur improbable pour les petits agriculteurs. Il a servi sous les ordres de M. Orban, pensant d’abord qu’il était un réformateur, mais il est reparti en colère et désabusé. Il a parcouru les campagnes, documentant les transactions foncières douteuses du gouvernement et les mauvais traitements infligés aux petits agriculteurs.

Et puis il a disparu de la vie publique.
Une économie de voleurs

Pour comprendre comment des dirigeants comme Viktor Orban exploitent le plus grand programme de subventions d’Europe, il faut remonter 15 ans en arrière, à l’époque où la Hongrie tournait avec optimisme et changement.

Dans un moment qui a symbolisé le triomphe de l’Occident pendant la guerre froide, l’Union européenne a officiellement absorbé une grande partie du grenier à blé de l’Europe centrale et orientale le 1er mai 2004. La Hongrie, la République tchèque, la Pologne et la Slovaquie – tous d’anciens satellites soviétiques – faisaient partie des 10 pays qui ont rejoint le bloc ce jour-là (la Roumanie et la Bulgarie y ont adhéré trois ans plus tard).

Au milieu des célébrations, M. Orban était au purgatoire politique. Il avait été le premier ministre qui avait aidé à guider la Hongrie vers l’union – pour ensuite voir les électeurs le renverser, lui et son parti, Fidesz, hors du pouvoir en 2002. Maintenant, il a remarqué l’un des premiers groupes de protestation à émerger dans la nouvelle Hongrie : les agriculteurs.

En 2005, des paysans hongrois ont bloqué les rues étroites de Budapest pour une manifestation de masse. Ils ne se sont pas opposés à l’adhésion à l’Union européenne. Loin de là. En tant que nouveaux citoyens européens, ils voulaient les subventions auxquelles ils avaient droit dans le cadre de la politique agricole commune de l’Union, ou P.A.C., mais les paiements n’étaient pas arrivés. Le gouvernement hongrois de gauche était trop désorganisé et mal préparé.

Dès le départ, les subventions européennes représentaient un pot d’argent insondable pour des agriculteurs habitués à l’austérité communiste. Le programme a été conçu après la Seconde Guerre mondiale pour augmenter les salaires des agriculteurs et accroître la production alimentaire dans les pays dévastés par les conflits. Au fil du temps, elle est devenue un fondement essentiel pour créer l’économie sans frontières qui allait devenir l’Union européenne moderne.

Les dirigeants européens ont compris que l’absorption des anciens satellites soviétiques poserait des défis, mais ils n’ont jamais pleinement saisi le risque de corruption dans le programme de subventions.

En son cœur, le programme est défini par une proposition simple : Les agriculteurs sont surtout payés en fonction du nombre d’acres qu’ils récoltent. Celui qui contrôle le plus de terres reçoit le plus d’argent.

Et l’Europe centrale et orientale possédait beaucoup de terres, dont une grande partie appartenait encore à l’État, héritage de l’ère communiste. Les fonctionnaires européens ont travaillé en étroite collaboration avec les gouvernements entrants sur des questions telles que le respect des normes d’analyse des aliments ou le contrôle des frontières, mais ils n’ont accordé qu’une attention limitée aux subventions.

« Ils pensaient qu’ils allaient nous changer « , a déclaré Jana Polakova, une agronome tchèque. « Ils n’étaient pas préparés pour nous. »

M. Orban a donné des indications sur ce qui allait arriver avant même que la Hongrie n’adhère au bloc. Avant de quitter ses fonctions en 2002, M. Orban a vendu 12 entreprises agricoles publiques, connues sous le nom de « Dirty Dozen », à un groupe d’acheteurs politiquement liés. Les acheteurs ont obtenu des contrats à prix réduit et des droits exclusifs sur les terres pendant 50 ans, ce qui leur a permis de bénéficier de subventions lorsque la Hongrie est devenue membre du système deux ans plus tard.

« Il s’agit d’une économie de copinage, où les amis et les alliés politiques bénéficient d’un traitement spécial « , a déclaré Gyorgy Rasko, ancien ministre hongrois de l’agriculture. « Orban n’a pas inventé le système. Il est juste plus efficace. »

Hors du bureau, M. Orban a assisté aux manifestations des agriculteurs à Budapest et a vu le pouvoir politique et économique potentiel des subventions dans les campagnes. Il a également été intrigué par l’homme qui a négocié avec succès au nom des manifestants : Jozsef Angyan.

Farmers at home near a pig farm partially owned by Lorinc Meszaros, a childhood friend of Mr. Orban. Under Communism, it used to be a collective farm.

Après la chute du communisme, M. Angyan a fait valoir que les petits propriétaires terriens pouvaient maintenir les villages en vie grâce à des pratiques durables. Il a fondé un programme environnemental dans l’une des universités les plus prestigieuses du pays et a contribué à la construction d’une ferme biologique appelée Kishantos avec 1 100 acres de blé, maïs et fleurs.

« Il voulait aider les agriculteurs locaux », a déclaré M. Teichel, l’agriculteur du comté de Fejer, qui a déclaré que M. Angyan était un rare champion du petit agriculteur dans une campagne où les politiciens corrompus dirigeaient une « économie des voleurs ».

Huit ans après avoir perdu son poste, M. Orban s’est présenté de nouveau comme premier ministre en 2010 et voulait courtiser le vote rural. M. Angyan était maintenant député et ses liens avec les agriculteurs lui ont donné une influence politique dans les campagnes. M. Orban l’a convoqué dans sa modeste maison à l’ouest de Budapest.

Il faisait froid un matin de février et M. Angyan avait un rhume. M. Orban a donc fixé du thé sur un poêle à bois et, pendant deux heures, les deux hommes ont parlé de l’avenir des fermes hongroises.

M. Angyan envisageait un gouvernement qui donnerait plus de poids politique et économique aux petits agriculteurs. M. Orban a clairement indiqué qu’il voulait mettre en œuvre les idées de M. Angyan et a proposé de le nommer sous-secrétaire au développement rural.

« Quand Orban parle, il parle avec une telle conviction « , a dit M. Angyan. « Vous le croyez. Je l’ai cru. »

Après une victoire écrasante, M. Orban a agi rapidement, tout simplement pas comme M. Angyan l’avait prévu.

La proposition de M. Angyan demandait au gouvernement de découper ses vastes parcelles et de les louer à des petits et moyens agriculteurs. Mais M. Orban voulait plutôt louer des parcelles entières de terre à une coterie de ses alliés, ce qui, selon M. Angyan, rendrait la campagne redevable au parti de M. Orban, Fidesz, et à ses alliés.

Il savait aussi que les subventions européennes suivraient le pays, creusant le fossé entre les riches et les pauvres et facilitant l’exercice du pouvoir par les dirigeants.

« Je n’avais absolument aucune chance de faire ce que je voulais faire « , a dit M. Angyan.

Jozsef Angyan, the former under secretary for rural development in Hungary, became an unlikely crusader for small farmers.

En 2011, le nouveau gouvernement de M. Orban a commencé à louer des terres publiques. Au début, les fonctionnaires ont dit que seuls les petits agriculteurs locaux seraient admissibles aux baux. Mais les intrigues sont finalement allées à des personnes politiquement liées qui, dans certains cas, avaient été les seuls soumissionnaires présents aux enchères. En 2015, des centaines de milliers d’acres de terres publiques ont été louées et une grande partie est allée à des personnes proches de Fidesz, selon les registres obtenus du gouvernement et de M. Angyan.

Les nouveaux locataires ont payé des taux bas au gouvernement, même lorsqu’ils sont devenus éligibles aux subventions européennes. Ces accords ont fait l’objet de vives critiques dans les médias locaux, mais les agriculteurs ordinaires sont restés silencieux, bien qu’ils aient été laissés de côté.

Par exemple, un puissant législateur de Fidesz, Roland Mengyi, s’est inséré dans le processus de location dans le comté de Borsod-Abauj Zemplen, où un de ses associés a obtenu des baux pour plus de 1 200 acres. M. Mengyi est un personnage hors gabarit, qui se fait appeler « Lord Voldemort ». Il a ensuite été reconnu coupable et condamné à une peine de prison dans une autre affaire pour corruption liée à des subventions européennes.

Le changement soudain de politique de M. Orban a laissé M. Angyan désabusé et trahi. Il a quitté le gouvernement en 2012, mais il est demeuré au Parlement, où il a tenté de faire valoir sa vision, même si le gouvernement allait dans la direction opposée.

Lors d’une réunion à huis clos au début de 2013, M. Angyan a confronté M. Orban devant les alliés les plus fiables du premier ministre au Parlement.

« Vous allez détruire la campagne ! » M. Angyan se souvient d’avoir dit.

« Selon M. Angyan, M. Orban a riposté en réprimandant sans détour un ancien membre de son cabinet. « Tu m’as abandonné. »

Alors qu’un silence choqué tombait sur les fidèles du parti, M. Orban se lança dans un monologue comparant la politique à un champ de bataille. Ceux qui sont loyaux, a-t-il dit, peuvent compter sur la protection de leurs frères d’armes.

« Mais ceux qui ne le sont pas ? » demanda le premier ministre. « Nous leur tirerons aussi dessus. »
Un féodalisme moderne

En 2015, M. Orban a commencé à aller encore plus vite. Son gouvernement a vendu des centaines de milliers d’acres de terres agricoles d’État, dont une grande partie à des alliés politiquement liés. Techniquement, c’était une vente aux enchères. Mais de nombreux agriculteurs locaux disent qu’on leur a dit de ne pas se donner la peine de soumissionner parce que les gagnants avaient été prédéterminés. De toute façon, peu de gens avaient les moyens d’acheter de grandes parcelles, et beaucoup d’autres ne savaient même pas qu’il y avait des ventes.

Un retraité, Ferenc Horvath, 63 ans, vit dans une cabane dans le comté de Fejer, et a découvert tardivement que le gouvernement avait vendu tous les terrains appartenant à l’État autour de sa petite parcelle.

« C’est arrivé si vite », a dit M. Horvath. « Nous ne savions pas que vous pouviez acheter un terrain ici. »

De presque tous côtés, M. Horvath avait un nouveau voisin, Lorinc Meszaros, un ami d’enfance de M. Orban et ancien tuyauteur qui est maintenant milliardaire. Les clôtures se sont érigées du jour au lendemain, et la puanteur du fumier de porc est tombée sur la zone.

A farm owned by Lorinc Meszaros in Alcsutdoboz. He and his relatives appear to own more than 3,800 acres in Fejer County alone.

M. Meszaros et ses proches ont acheté plus de 3 800 acres dans le seul comté de Fejer, selon une analyse du Times des données foncières compilées par M. Angyan et d’autres sources, et confirmées par des visites à la ferme. Le gendre de M. Orban et un autre ami du premier ministre ont également acheté de grandes propriétés à une courte distance en voiture, selon le Times.

La prédiction faite par M. Angyan, selon laquelle la politique de M. Orban rendrait la campagne redevable à Fidesz et à ses alliés, s’est réalisée.

Il s’agit d’une sorte de féodalisme moderne, où les petits agriculteurs vivent dans l’ombre d’intérêts énormes et politiquement puissants – et les subventions de l’Union européenne contribuent à son financement. Ces dernières années, selon une analyse des données de paiement hongroises effectuée par le Times, les principaux bénéficiaires privés de subventions agricoles étaient des sociétés contrôlées par M. Meszaros et Sandor Csanyi, un homme d’affaires influent à Budapest.

L’an dernier seulement, les entreprises contrôlées par les deux hommes ont reçu un total de 28 millions de dollars en subventions.

Les deux hommes ont des relations radicalement différentes avec M. Orban et son parti.

M. Csanyi est considéré comme quelqu’un que M. Orban ne peut se permettre de contrarier. Il est président du conseil d’administration d’OTP Bank, l’une des institutions financières les plus importantes du pays, et il a la réputation d’avoir survécu à des dirigeants mercuriels. Il a engagé des politiciens sans emploi de tous les partis, et son conglomérat agricole, dirigé par son fils, contrôle maintenant deux des sociétés « Dirty Dozen » privatisées par M. Orban.

“It happened so fast,” Ferenc Horvath said. “We had no idea you could buy land here.”

La fortune de M. Meszaros, en revanche, est étroitement liée au Premier ministre. Il a bâti un empire en remportant des contrats gouvernementaux pour des projets financés en grande partie par l’Union européenne et a récemment mis la main sur des entreprises qui appartenaient autrefois à un magnat des affaires qui n’avait plus la cote auprès de M. Orban.

Ils sont éligibles à une série de subventions dans le cadre de la politique agricole commune, qu’il s’agisse de paiements directs basés sur la superficie, de subventions destinées à l’élevage et à l’élevage laitier ou de programmes de développement rural – tous distribués au niveau national par le gouvernement Fidesz.

« On m’accuse toujours, et j’en suis très en colère, d’avoir reçu les plus grosses subventions « , a déclaré M. Csanyi dans une interview. La raison, a-t-il dit, n’est pas politique. Ce sont des porcs. « Je produis environ un sixième de la production porcine hongroise. »

Sur papier, les propriétaires fonciers devraient faire face à des restrictions. Le gouvernement hongrois a plafonné les subventions versées aux plus grandes exploitations agricoles, une politique apparemment progressiste préconisée par les réformateurs. Mais les agriculteurs disent qu’il est facile de contourner la règle en divisant les parcelles et en enregistrant les terres auprès de différents propriétaires.

Rajmund Fekete, porte-parole de M. Orban, a déclaré que les procédures de subvention hongroises « satisfont pleinement » aux réglementations européennes mais ont refusé de répondre à des questions spécifiques sur M. Angyan, ou sur les ventes de terrains qui ont bénéficié aux parents et alliés de M. Orban.

« La Hongrie se conforme également pleinement à la loi en ce qui concerne la vente des terres domaniales, qui est réglementée par la loi « , a-t-il dit.

À Bruxelles, les fonctionnaires européens ont été spécifiquement avertis des problèmes en Hongrie avant même les enchères. Un rapport de mai 2015, commandé par le Parlement européen, enquêtait sur l’accaparement des terres et citait des « transactions foncières douteuses » en Hongrie. Le rapport cite même le domicile de M. Orban dans le comté de Fejer.

Plus généralement, les enquêteurs ont constaté que les propriétaires fonciers riches et politiquement liés avaient le pouvoir d’annexer des terres en Europe centrale et orientale. « C’est particulièrement le cas lorsqu’ils conspirent avec les autorités gouvernementales, dit le rapport.

En Bulgarie, par exemple, les courtiers fonciers ont fait pression pour que des lois leur permettent d’annexer effectivement les petites exploitations.

Les enquêteurs ont souligné que le programme de subventions agricoles était un facteur important, disant qu’il encourageait les entreprises à acquérir de plus en plus de terres.

« En ce sens, le C.A.P. n’a manifestement pas été à la hauteur des objectifs qu’il s’était fixés « , indique le rapport, préparé par le Transnational Institute d’Amsterdam.

Dans une réponse écrite, les responsables européens de l’agriculture ont dénoncé le manque de fiabilité des résultats et ont déclaré en caractères gras qu’il appartenait aux dirigeants des pays de définir et d’appliquer les politiques nationales d’utilisation des terres.

Cette déférence à l’égard des gouvernements nationaux est une caractéristique de l’Union européenne. Mais il a laissé le bloc dans l’incapacité ou le refus d’affronter les dirigeants qui tentent de saper ses efforts, a déclaré Tomás García Azcárate, un fonctionnaire agricole européen de longue date qui forme maintenant les décideurs politiques du continent.

« L’Union européenne dispose d’instruments très limités pour traiter avec les États membres des gangsters, a-t-il dit. « C’est vrai en matière de politique, d’agriculture, d’immigration. C’est un vrai problème. »

Mr. Orban and Mr. Meszaros, center-left, at the opening ceremony of a soccer stadium in 2014.

Lorsque le gouvernement de M. Orban a commencé à vendre aux enchères des milliers d’acres à ses alliés, M. Angyan a lancé son propre projet. En dehors du gouvernement, il a étudié méticuleusement les ventes de terres, compilant un dossier que les fonctionnaires ne pouvaient pas facilement purger. Il a interviewé des agriculteurs qui avaient été abandonnés par le gouvernement et a cartographié les liens politiques entre les acheteurs – des conclusions maintenant appuyées par l’analyse du Times.

Au-delà des plus grands oligarques comme M. Meszaros, d’autres partisans et sympathisants de M. Orban ont obtenu des blocs de terres publiques.

Dans le comté de Csongrad, par exemple, les membres de la famille et les associés de Janos Lazar, un législateur de Fidesz, ont été parmi les plus gros acheteurs, obtenant environ 1 300 acres. Dans le comté de Bacs-Kiskun, les associés et les membres de la famille d’un ancien partenaire commercial de M. Meszaros ont acheté de grandes parcelles de terrain. Et dans le comté de Jasz-Nagykun-Szolnok, les associés et les parents des fonctionnaires actuels et anciens du gouvernement d’Orban ont été parmi les plus grands gagnants des enchères foncières. Beaucoup ont depuis lors loué les parcelles, avec une majoration, à de grandes entreprises agricoles qui reçoivent des subventions européennes.

« C’est ce que font les ressources de l’Union européenne et les revenus de la terre », a déclaré Mihaly Borbiro, ancien maire d’Obarok, un petit village du comté de Fejer, à quelques kilomètres de la ville natale de M. Orban.

Tandis que les mécènes politiques s’enrichissent, de nombreux petits agriculteurs comptent sur les subventions pour survivre. Cela les décourage de critiquer le système trop fort, ont dit bon nombre d’agriculteurs, surtout face aux représailles.

Ferenc Gal, qui élève des vaches, de la luzerne et quelques porcs sur sa ferme familiale, a dit qu’il avait fait une demande de location d’environ 320 acres parce que les seules subventions européennes l’auraient rendu rentable avant même qu’il ne plante quoi que ce soit. Les agriculteurs locaux étaient censés obtenir la préférence, mais les terres étaient destinées à de riches investisseurs de l’extérieur de la ville.

Quand il s’est plaint, il s’est vite trouvé un paria. Il a dit que des inspecteurs du gouvernement se sont présentés à sa ferme, soudainement préoccupés par la qualité de l’environnement et de l’eau. Il a dit que les fonctionnaires locaux lui ont dit de ne pas se donner la peine de demander des subventions rurales à l’avenir.

« Une fois que vous êtes sur une liste noire, » dit M. Gal, « c’est tout. »
Une politique de peur

Le châtiment a également trouvé Jozsef Angyan.

Des mois après avoir quitté le Cabinet, les représentants du gouvernement ont retiré le bail de Kishantos, la ferme biologique qu’il avait aidé à exploiter pendant 20 ans. Ils ont donné la terre à des loyalistes politiques, qui ont labouré les champs et pulvérisé des produits chimiques sur les terres cultivées.

Puis les responsables de l’école ont fermé le département de M. Angyan à l’Université Szent Istvan, détruisant ainsi son héritage.

« Orban comprend quand il faut garder les gens dans la peur, a dit M. Angyan.

Lors d’entretiens en Hongrie, certains agronomes et économistes ont refusé de discuter de la propriété foncière ou ont demandé à ne pas être identifiés lors des discussions sur leurs recherches. Les agriculteurs aussi ont vu ce qui est arrivé à l’homme qui s’est porté à leur défense.

“If Angyan can’t do anything, what can I do?” said Istvan Teichel, a farmer near Mr. Orban’s hometown.

« Si Angyan ne peut rien faire, que puis-je faire ? dit M. Teichel, l’agriculteur familial près de la ville natale de M. Orban.

Le contrôle exercé par M. Orban sur les subventions européennes contribue à empêcher un autre soulèvement rural, a déclaré M. Angyan. Tant que le gouvernement administre les subventions, personne ne peut se permettre de prendre la parole. « Si vous critiquez le système, » dit-il, « vous n’obtenez rien. »

En outre, a-t-il ajouté, il n’y a pas de véritable opposition dans les campagnes. L’association des petits agriculteurs de M. Angyan a forgé une alliance avec le parti d’extrême droite de M. Orban pour faire réélire le premier ministre. Cette relation a survécu à M. Angyan, et les responsables du groupe agricole occupent maintenant des postes gouvernementaux puissants.

M. Angyan s’est retiré de la vie publique. Cette année, il a rencontré le Times à deux reprises pour lui fournir les données qu’il avait compilées.

Après la deuxième réunion, M. Angyan a cessé de répondre aux appels téléphoniques.

Quand M. Teichel l’a vu récemment à un enterrement, il avait l’air vaincu. « Il a abandonné le combat », a dit M. Teichel. Comme d’habitude, M. Angyan a demandé comment allaient le fermier et sa famille.

« Je m’en fiche », répondit M. Teichel. « Je ne suis qu’un soldat. Comment allez-vous ? Vous êtes le général. »

M. Angyan a répondu : « Comment devrais-je continuer quand personne n’est derrière moi ? »

Article traduit par Dr.Mo7oG pour No Signal Found

Source et crédits : NEWYORKTIMES

Agustin Armendariz à Londres, Hana de Goeij à Prague, Milan Schreuer à Bruxelles, Akos Stiller à Budapest et Boryana Dzhambazova à Sofia, Bulgarie.

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